Shiatsu entstand aus dem im chinesischen Mittelalter entwickelten Behandlungsweisen, und basiert auf den wissenschaftlich nicht anerkannten und belegten Vorstellungen, traditioneller asiatischer Medizin, insbesondere dem aus der TCM stammenden Meridiansytem und dem System der fünf Wandlungsphasen.

Im Unterschied zur Akupressur  werden im Shiatsu nicht nur einzelne Punkte am und im Körper stimuliert,es wird hingegen entlang der verbindenden Meridiane behandelt.

Allerdings gibt es auch die Möglichkeit, Shiatsu meridianfrei auszuüben, was jedoch nicht bedeutet, dass Masunagas Meridiansystem dabei bedeutungslos würde, sondern dass der Behandler sich weniger ausschließlich von den energetischen Linien der Meridiane leiten lässt, und die eigene Achtsamkeit und Wahrnehmung, die aktuelle Befindlichkeit der Klienten sowie deren körperlicher Ausdruck in seine Behandlung mit einbezieht.

Ausserdem umfasst Shiatsu auch eine Vielzahl an Mobilisierungsübungen für den Körper.